Pourquoi les dents de sabre sont mortes

Il est possible que s’ils nous parlent des fameuses «dents de sabre», nous imaginions le gentil Diego, le tigre à dents de sabre de «L’âge de glace, l’âge de glace». S'il est vrai que ce terme est utilisé pour désigner plusieurs espèces de félidés cénozoïques, le plus connu est Smilodon . Voulez-vous savoir à quoi ressemblait la vie de ces animaux et leurs principales caractéristiques? Et, plus important encore, voulez-vous savoir pourquoi ils ont disparu? Nous vous ferons connaître ces grands félins et rassemblerons diverses théories sur les causes de la disparition des dents de sabre .

Les tigres à dents de sabre

Comme nous l'avons dit, "dents de sabre" est un terme utilisé de manière générique pour désigner plusieurs espèces de mammifères caractérisées par la présence de grandes canines qui font saillie des deux côtés de la bouche et qui ont vécu à des époques différentes. Le cénozoïque

Malgré leur nom, ils ne sont pas apparentés aux tigres que nous connaissons aujourd'hui, mais ils ont été comparés à eux en raison de leur grande taille (un peu plus petite que celle des lions). Les dents de sabre appartiennent à la sous - famille des Machairodontinae, tandis que les lions et les tigres actuels appartiennent à la sous-famille des Felinae, toutes deux de la famille des Felidae. Les macairodontins et les félins ont une origine commune dans la période du haut oligocène (il y a 23 millions d'années) au cours de laquelle vécut le premier félin connu: Proailurus.

Cette sous-famille comprend plusieurs genres éteints, dont le populaire Smilodon . Ils doivent leur nom "dents de sabre" à la forme incurvée allongée, semblable à celle des sabres, de leurs crocs ; homologues à ceux qui possèdent le reste des félidés. Smilodon se caractérisait par le genre avec les plus grandes canines, atteignant 20 à 26 centimètres, chez les mâles et les femelles, dans le cas de l'espèce Smilodon Populator . Les autres espèces célèbres sont S. fatalis ou S. gracilis .

Grâce aux archives fossiles, il a été déterminé que les dents de sabre habitaient tout le continent américain . On a également estimé qu'ils mesuraient entre 1 et 1, 1 mètre de haut et qu'un spécimen pouvait atteindre 300 kg.

Comment ils ont utilisé leurs gros crocs

Les félins tuent leur proie par suffocation, les mordant à la gorge ou au nez pour empêcher le passage de l'air dans les poumons et, uniquement lorsque la proie a une petite taille, la morsure a lieu dans la tête ou le cou pour se casser les os. du crâne ou des vertèbres de la région cervicale.

Cependant, les crocs à dents de sabre risquaient de se briser s’ils mordaient le tissu osseux, c’est pourquoi ils se sont spécialisés dans les proies de grande taille (les petites proies impliquaient un risque accru de collision avec leurs os et de provoquer la rupture de les crocs). Il est rare de penser que malgré la grande taille de ces structures, elles ont rendu moins puissante la morsure des dents de sabre. Étonnamment, l'efficacité résidait dans l'angle qu'ils pouvaient atteindre lors de l'ouverture de la mâchoire, atteignant 120º d'ouverture (le lion actuel atteint 65º).

Contrairement aux félins, le macairodontinos ne cherchait pas à tuer sa proie par suffocation (ce qui entraînerait une dépense énergétique importante en raison de la nécessité d'immobiliser la proie et de garder la morsure jusqu'à la mort par asphyxie). La théorie la plus répandue sur l'utilité de ces gros crocs dans les dents de sabre était la chasse des grosses proies par le dessous pour attraper la gorge et la sectionner. Des crocs courbés et très tranchants ont pénétré la victime la neutralisant beaucoup plus rapidement que par suffocation. Certains spécimens présentaient même les bords des crocs sciés afin que la coupe produise une incision plus rapide et plus propre, réduisant ainsi le coût en énergie pendant la chasse et les risques éventuels posés par les barrages (coups de pied, cornes). Cela met en évidence le rôle des canines, celui de la déchirure, une fonction accrue lorsque la proie est maintenue et immobilisée au sol. D'autre part, on pense qu'en plus de bloquer leur flux respiratoire, ces canines coupent également les principaux vaisseaux sanguins qui transportent le sang vers le cerveau, causant la perte de conscience de la proie avant même de mourir, cessant de constituer une menace.

Au cas où le barrage s'échapperait avant d'être immobilisé, il saignerait rapidement à cause de la morsure. En conséquence, il meurt et la dent de sabre est capable de la récupérer plus tard.

Autres caractéristiques des dents de sabre

Par rapport aux félins actuels, les dents de sabre présentent d’autres caractéristiques telles que:

  • Ils n'étaient pas de grands coureurs en raison de leur constitution corpulente et de la longueur de leur queue, de seulement 35 centimètres de long, ce qui chez les félins existants est long et sert à maintenir l'équilibre pendant la course.
  • Ils avaient un nez beaucoup plus développé.
  • Ils avaient un petit cerveau.
  • Ses membres étaient très musclés et puissants.
  • Les pattes rétractables, une qualité commune aux chats, mais pas aux tigres et aux lions.
  • Ils vivaient en meute. On pense qu'ils ont pris soin des membres qui ont été blessés ou malades.

L'extinction des dents de sabre

Le genre Smilodon a fait taire son rugissement à la fin du Pléistocène, dernier glacier du Quaternaire, c’est-à-dire que les dents de sabre se sont éteintes il ya 12 000 à 10 000 ans .

Il y avait des changements environnementaux et climatiques drastiques qui pourraient générer une cascade de conséquences sur la chaîne alimentaire des dents de sabre. L'une de ces conséquences est que la distribution des grands barrages est devenue beaucoup plus errante (en 5 000 ans, il y a eu une augmentation de la température de plus de 6 °, ce qui pourrait influencer négativement cette distribution), ce qui a empêché leur chasse aux dents. de sabre.

Ces changements climatiques ont provoqué le retrait des glaciers, ainsi que le changement des saisons et l'augmentation des pluies, qui ont influencé et modifié les écosystèmes locaux. Cependant, Smilodon avait déjà survécu à d’autres périodes glaciaires. Il a donc dû y avoir un facteur supplémentaire qui le différenciait des événements météorologiques précédents, tels que les changements de température et de végétation . Ce dernier a changé d'une manière qui rendait plus difficile pour les félins de traquer leurs proies et de coexister avec d'autres prédateurs. Ainsi, la compétition entre différentes espèces de carnivores était très violente.

À tout cela s’ajoute l’ arrivée des premiers hominidés sur le continent américain, où des dents de sabre ont été distribuées. L’être humain pourrait contribuer à son extinction en chassant les grands mammifères (tels que les mammouths, les mastodontes, les wapitis ou les bisons), proies habituelles des dents de sabre.

Enfin, lors des changements climatiques les plus abrupts à la fin du Quaternaire, les écosystèmes n’ont pas été en mesure d’accueillir et de conserver toute la diversité des grands prédateurs, de sorte que les espèces moins spécialisées et moins flexibles ont augmenté leurs chances de survie. C'était alors que les félins jouaient avec avantage et finalement, ils succédaient aux macairodontins.

Une nouvelle avance sur son extinction

Sur la base de la section précédente, nous pouvons dire que l'extinction des dents de sabre pourrait se produire, à grands traits, en raison de la pénurie de proies due aux changements climatiques et à la concurrence avec d'autres prédateurs. Des scientifiques de l'Université Vanderbilt ont développé des recherches pouvant aider à clarifier ce fait1.

L'étude en question analyse les restes fossilisés à l' aide d'une technique appelée "analyse de micro-usure de la texture dentaire" (développée par le co-auteur de l'étude, Peter Ungar de l'Université de l'Arkansas). La directrice de l'étude, Larisa DeSantis, explique que dans les situations où la nourriture est rare, les chats actuels consomment une plus grande partie du cadavre de la proie, y compris leurs os. Lorsque cela se produit, les dents ont des rainures larges et profondes, contrairement à celles qui n'ont mâché que de la viande, qui présentent de petites marques en parallèle.

L'analyse a révélé que les dents de sabre présentaient des traces d'usure similaires à celles du lion africain actuel, qui mâchonne des os lorsqu'il mange. Malgré tout cela, ils n'ont trouvé aucune preuve indiquant s'ils utilisaient davantage les corps tout au long de leur période d'existence, mais l'analyse a suggéré que la proportion de corps qu'ils consommaient diminuait vers la fin de leur existence.

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Références
  1. DeSantis LRG, Schubert BW, Scott JR, Ungar PS (2012) Implications du régime pour l’extinction des chats à dents de sabre et des lions américains. PLoS ONE 7 (12): e52453. //doi.org/10.1371/journal.pone.0052453

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